Nog maar anderhalf jaar geleden betaalde Bayern München op aangeven van succestrainer Pep Guardiola maar liefst 35 miljoen euro voor Benficamiddenvelder Renato Sanches (20). 'Met afstand is hij een van de beste jonge spelers in Europa. Een grote toekomst heeft de Portugees voor zich', zo luidde de motivatie van de Spanjaard om een vijfjarig contract te geven aan de jongste EK-winnaar en laureaat van de Golden Boy Award in 2016.

Die laatste prijs wordt uitgereikt aan de beste speler U21. Sanches trad daarbij in de voetsporen van Lionel Messi, Cesc Fàbregas en Paul Pogba.

Onder het bewind van Carlo Ancelotti, die liever speelde met vertrouwde namen en routiniers in plaats van met jonge talenten, kende de dertienvoudig international een bijzonder moeizaam eerste jaar. Amper zes keer in de zeventien duels kwam hij aan de aftrap, wat zorgde voor een totaal van 615 minuten. Hij bracht niks extra's: geen goals en geen assists. Dit seizoen gunde de Italiaan hem geen speeltijd.

Eind augustus betaalde Swansea City een huurbedrag van 8,5 miljoen euro voor Sanches. Een win-winsituatie, aldus manager Paul Clement. Maar ook bij de degradatiekandidaat kon Sanches niet aarden. Elf duels, waarvan acht als starter én in totaal 614 minuten, zorgden enkel voor een gele kaart.

Na afloop was de kritiek van de inmiddels ontslagen 45-jarige Engelse coach van de promovendus uit Wales bitter hard: 'Renato is erg getalenteerd, maar liet het nog in geen enkel duel zien. Door een gebrek aan vertrouwen werd hij een speler die problemen kent. Renato moet terugkeren naar de basis en eenvoudiger voetballen.'

Landgenoot Carlos Carvalhal (52) wil de voormalige komeet herlanceren. 'Mensen vergeten snel dat hij nog maar een kind is', beweert de van Sheffield Wednesday overgekomen manager. 'Hij leert nog altijd bij. Ik hoop een andere speler van hem te maken, diegene die ik ken van bij Benfica.'