Zesvoudig winnaar Iljo Keisse onderging vorige maand een pinkoperatie en mist daardoor tot zijn grote ontgoocheling wat hij zijn laatste doel van het jaar noemde. Toch loopt het publiek ook nu weer storm voor alles wat er op en rond de Gentse piste te gebeuren staat. Voor die andere thuisrijder bijvoorbeeld. Kenny De Ketele (32) geldt met zijn vaste kompaan van de jongste jaren, Moreno De Pauw, als hét favorietenkoppel.

'Gelukkig sta ik stilaan weer waar ik moet staan nadat ik in de voorbereiding op het winterseizoen bij een val een barst opliep in de heup', zegt De Ketele wanneer we hem spreken op de enige dag dat hij thuis is tussen de wereldbekerwedstrijden in Polen en Manchester.

S/VM: Welk belang heeft de zesdaagse voor jou in vergelijking met de wereldbekerwedstrijden?

Kenny De Ketele: Wij zijn beroepsrenners, we moeten rijden om ons geld te verdienen. Zesdaagsen zijn gelegenheden waarop we een mooi startcontract kunnen krijgen. Voor wereldbekerwedstrijden worden wij volop gesteund door de federatie, maar financieel hebben wij daar niets aan. Ik heb mijn vast loon bij Sport Vlaanderen-Baloise en dat dank ik mede aan mijn activiteiten bij de federatie. Onrechtstreeks haal ik er dus wel inkomsten uit, maar als je de evenementen op zich bekijkt... Om je een idee te geven: voor onze tweede plaats in de ploegkoers in Polen ontvingen Moreno en ik elk 175 euro.

S/VM: Je benadrukte al het financiële belang van de zesdaagsen, maar Gent is voor jullie ongetwijfeld meer dan dat...

De Ketele: Uiteraard. Het is mijn thuisbasis. Bovendien is het dé week van het jaar waarin wij voor een keer centraal staan en dagelijks in het nieuws komen. Dankzij de media-aandacht kunnen we onze sponsors ook veel teruggeven voor hun steun en vertrouwen. Kortom, Gent is op allerlei vlakken cruciaal voor ons.

S/VM: De piste van Gent is kort en technisch. Onder meer dat gegeven maakt van jullie de topfavorieten, meer nog dan de Australiërs Cameron Meyer en Callum Scotson, die in Londen de eerste zesdaagse van het seizoen wonnen. Hoe schat je de tegenstand in?

De Ketele: Meyer en Scotson zijn te duchten opponenten. Ook de wereldkampioenen ploegkoers Morgan Kneisky en Benjamin Thomas zijn van de partij. Thomas is een enorm talent, individueel op zijn 22e nu al een van de beste, maar zijn ploegmaat laat het vaak afweten in de zesdaagsen. Volgens mij zal het vooral tussen de Australiërs en ons gaan voor de zege.

S/VM: Verwacht je een andere sfeer zonder Iljo Keisse?

De Ketele: Toen Etienne De Wilde stopte, vreesden de mensen ook dat de Gentse zesdaagse zou verwateren, terwijl het evenement nu nog sterker staat dan destijds. Het zal misschien een andere wending geven, dat klopt. De toeschouwers die alleen maar kwamen om op donderdag pinten te drinken en Iljo te roepen, kunnen nu eens andere renners leren kennen, zoals Gerben Thijssen, een heel talentvolle renner van amper negentien. Of Robbe Ghys en Lindsay De Vylder, de Europese kampioenen ploegkoers bij de beloften. Die jongens leven voor de piste. Het zou mooi zijn als zij nu wat meer aandacht krijgen.

S/VM: En jij zal nu dé publiekslieveling zijn.

De Ketele: Daar is het mij niet om te doen. Ik heb graag de steun van het publiek - versta me niet verkeerd - maar ik ben er minder gevoelig voor dan anderen. Ik doe het niet om de bekendste te worden. Mijn sport is mijn passie en daar geniet ik van. Mijn doel is om een derde keer te winnen in Gent. Als de mensen dat appreciëren, vind ik dat leuk, maar ik ga niet in een hoekje zitten wenen als ze meer voor iemand anders gesupporterd hebben.

Lees het volledige interview met Kenny De Ketele in onze Plus-zone of in Sport/Voetbalmagazine van woensdag 15 november.